Las vitaminas prenatales podrían ayudar a reducir el riesgo de autismo en los bebés

Las vitaminas prenatales pueden ayudar a reducir el riesgo de autismo en los niños, incluso para las familias de alto riesgo.

En estudios anteriores, el uso de vitaminas prenatales, específicamente el folato (que se toma como un suplemento alimenticio conocido como ácido fólico), ha demostrado que reduce significativamente el riesgo de desarrollar un trastorno del espectro autista (TEA).

Ahora, una nueva investigación publicada el 27 de febrero en JAMA Psychiatry, afirma que los beneficios de las vitaminas prenatales también se extienden a las familias de alto riesgo.

Las familias que tienen un hijo con autismo están en alto riesgo de tener otro hijo con ASD.

Estos hermanos menores tienen hasta 14 veces más probabilidades de tener ASD en comparación con la población general debido a la herencia genética de ASD.

Según el nuevo estudio, el uso de vitaminas prenatales reduce a la mitad el riesgo de desarrollar TEA en hermanos menores de niños con TEA.

«La evidencia está construyendo un papel importante de las exposiciones gestacionales, incluyendo la nutrición, en relación con el autismo. Las investigaciones de imágenes y otros estudios del cerebro muestran que los procesos afectados en el autismo ocurren durante el embarazo. Los estudios han demostrado repetidamente que tomar suplementos de ácido fólico estaba asociado con la protección contra el autismo en la población general», dijo a Healthline Rebecca J. Schmidt, PhD, profesora asistente del departamento de ciencias de la salud pública y del MIND Institute, UC Davis School of Medicine, y primera autora del estudio.

Lo que el estudio encontró
Schmidt y su equipo analizaron una cohorte de 241 familias afectadas por TEA para ver si la suplementación vitamínica prenatal ofrecía los mismos beneficios en estas familias de alto riesgo.

Aunque encontraron que casi todas las madres (96 por ciento) informaron que tomaban una vitamina prenatal, sólo un tercio de ellas la tomaron antes del embarazo, como se recomendó.

Las madres que tomaron las vitaminas en el primer mes de su embarazo tenían la mitad de probabilidades de tener un hijo diagnosticado con TEA.

Las madres que tomaron vitaminas prenatales en el primer mes de embarazo también fueron más propensas a tener hijos con síntomas de autismo menos graves y puntuaciones cognitivas más altas.

Estos hallazgos podrían tener importantes implicaciones de salud pública para la prevención de la TEA en las generaciones futuras, así como ayudar a orientar el asesoramiento nutricional futuro para las futuras madres embarazadas.

Pero, todavía hay más trabajo por hacer.

«Este es un pequeño estudio que necesita ser replicado en una muestra más grande antes de que se puedan hacer los cálculos de reducción de riesgos reales y las decisiones de políticas de salud pública», dijo a Healthline la Dra. Kristin Sohl, vicepresidenta del departamento de pediatría de la Universidad de Missouri Health Care, y parte de la Red de Tratamiento del Autismo Autism Speaks.

Polémica prenatal sobre las vitaminas
Los suplementos de ácido fólico, aunque generalmente se recomiendan, no han estado exentos de críticas.

La investigación presentada por investigadores de la Universidad Johns Hopkins causó un frenesí en 2016. Hallaron que las madres que tenían niveles extremadamente altos de ácido fólico y vitamina B-12 en la sangre estaban relacionadas con un mayor riesgo de autismo de casi 18 por ciento.

¿Podrían las vitaminas prenatales -la misma cosa que las madres estaban tomando para reducir el riesgo de TEA en sus hijos- realmente tener un papel en causarla?

Sólo en casos extremos.

En su estudio, las mujeres con un mayor riesgo de TEA tenían niveles de folato o B-12 en la sangre muy por encima del límite recomendado por la Organización Mundial de la Salud.

Incluso los investigadores detrás de esos hallazgos concluyeron que la suplementación vitamínica prenatal seguía siendo una buena idea.

A pesar del uso generalizado (y la recomendación) de los complementos de folato antes y durante el embarazo, las razones por las que parecen ser protectores contra el ASD no se entienden bien.

«Hay muchas posibilidades. El folato y otras vitaminas son importantes para muchos procesos que son críticos durante el desarrollo y que han estado implicados en el autismo. Esto incluye cosas como la epigenética – específicamente la metilación del ADN que es dinámica cerca del momento crítico implicado en nuestro estudio y potencialmente importante para la programación fetal, la síntesis y reparación del ADN, el funcionamiento mitocondrial, el estrés oxidativo, la inflamación», dijo Schmidt.

Se sabe que el folato ayuda a prevenir los defectos del tubo neural, incluyendo la espina bífida y la anencefalia. También juega un papel prominente en el desarrollo fetal y cerebral.

«Debido a que muchos embarazos no son planificados y a que los defectos del tubo neural pueden desarrollarse en los primeros 28 días del desarrollo fetal, se recomienda que todas las mujeres en edad fértil tomen más ácido fólico», señaló Sohl.

El resultado final
Las vitaminas prenatales que contienen ácido fólico (folato) han demostrado que disminuyen drásticamente el riesgo de trastorno del espectro autista en la población general y en ciertas familias de alto riesgo.

Los niños con hermanos mayores con TEA son estadísticamente mucho más propensos a tener TEA que la población general, por lo que el uso de vitaminas prenatales es una parte importante de la atención durante el embarazo.

Los padres deben consultar con su médico acerca de la dosis apropiada y la frecuencia de estas vitaminas, ya que se ha demostrado que cantidades excesivas de folato aumentan potencialmente el riesgo de TEA.

«La mayoría de las vitaminas prenatales contienen alrededor de 800 mcg de ácido fólico, que sería suficiente si las madres tomaran una al día. No se recomienda tomar más que esto», señaló Schmidt.

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